Com uma bacia hidrográfica de 77 km2 é considerado um dos rios menos poluídos da Europa. Nasce na serra do Leomil, onde inicia um percurso de aproximadamente 112 Km, ao longo do qual atravessa os municípios de Castro Daire, S. Pedro do Sul, Arouca, Castelo de Paiva e Cinfães (nas Montanhas Mágicas®), desaguando no rio Douro entre Castelo de Paiva e Cinfães. Neste local, encontra uma pequena ilha denominada “Ilha do Castelo” ou “Ilha dos Amores”, a única que existe ao longo do troço nacional do rio Douro.

No seu leito e margens, existe uma grande diversidade de espécies de fauna e flora, assim como de habitats prioritários. Apresenta uma vegetação com amieiros e salgueiros relativamente bem conservada e frequentemente bordejada por carvalhais de carvalho-alvarinho. É uma zona de passagem para o lobo-ibérico e engloba uma área importante para a conservação da toupeira-de-água, da lontra, do mexilhão-de-rio-do-norte e do melro-de-água.

Proporcionando a prática de pesca desportiva e de desportos de aventura como o rafting, o kayaking e a canoagem, possui a melhor pista de águas bravas de Portugal.


Área classificada total: 14.562ha

Área classificada no território: 10.215ha (70%)

Municípios abrangidos: Castro Daire, S. Pedro do Sul, Arouca, Castelo de Paiva e Cinfães 


Fauna prioritária:

Lobo-ibérico.


Fauna protegida:

Toupeira-de-água, lontra, lagarto-de-água, salamandra-lusitânica, mexilhão-de-rio, longicórnio, vaca loura, libélula ou libelinha, boga comum, ruivaco, rã-ibérica, rã-verde ou rã-comum e tritão marmorado ou tritão-verde.


Flora protegida: 

Craveiro-dos-Alpes, campainhas-amarelas, narciso, gilbardeira, anarrhinum longipedicellatum, centaurea micrantha ssp. Herminii, scilla beirana, bosques de amieiros e carvalho-roble.


Habitats prioritários: 

Matagais arborescentes de Laurus nobilis, subestepes de gramíneas e anuais de Thero-Brachypodiettea, formações herbáceas de Nardus, ricas em espécies, em substratos silicosos das zonas montanas e florestas aluviais de Alnus glutinosa e Fraxinus excelsior.